John Radcliffe
Daily Gleaner, September 9, 1892


It is with profound regret that we are called
upon this morning to record the death of the
REV. JOHN RADCLIFFE, the senior minister of
the Scotch Kirk in this city. The event has
been dreaded for some considerable time
past, illness having gradually crept upon him,
and showing no signs of relaxing its grip. In
spite of the assiduous attention of his medical advisers he slowly sank and expired on Wednesday night at 9 o'clock - at the age of 77.
The news of the sad event created a wide-
spread feeling of sorrow in the community
yesterday and it was generally felt that one of
the intellectual giants of the land had fallen. 

 The body of the deceased was removed from
the hills to the Scotch Kirk in Duke Street
yesterday, and the funeral is to take place this
morning - the cortege to move from the
sacred edifice at 8.30 to the Scotch Cemetery
in North Street.

The deceased was a native of the north of Ireland, but there was Scotch blood in his veins. When a
probationer in Belfast the famous schism in the Scotch Church occurred and threw many pulpits
vacant both at home and in the colonies. Mr. Radcliffe was offered the vacancy in the Scotch Kirk in
this city and came to Jamaica in I848, landing in Kingston on the 7th December of that year.  “I shall
never forget the day when I first landed in Kingston" he said long after, “I had looked at it of course
from the sea; and as it lay before me almost smokeless, almost chimneyless, and as I could have
lau[  ]ed, almost crimeless, and hidden almost among trees I began to feel that I was approaching one of the Islands of the Blest." His thought as he drove through the streets was, "Is it possible
that this can be the city where gold is trundled along in barrels - the city which is a gem in the
Caribbean Seas, the city of Tom Cringle?” And the refrain which was the result of his experience
was “hogs, dogs and broken bottles." Kingston was then in dismal condition, and the condition of
the people reflected their surroundings, as he soon found out in the course of his ministerial work.

The Scotch Church had been built in 1813 and was then as it is now one of the finest buildings in
Jamaica. Mr Radcliffe soon attained a reputation by his preaching and built up the congregation
until it comprised nearly all the Scotchmen of note in the city with many others who preferred its services to the more ornate forms of worship in the Church of England and who were attracted
by the brilliant oratory and evident scholarship of the young divine. The Collegiate School was
established in connection with it and supplied a want that had long been felt. It may be said that
Mr. Radcliffe was the founder of secondary education in the Island. He took personal supervision
of the school, and brought out such men as Milne and Morrison to teach in it. It was the means of
educating a large number of boys to take responsible positions in life and the benefits in this
direction still continue. The school formerly met in what is now the Collegiate Hall, an adjunct to
the church which is also a useful addition to the public halls of the city. The renovation of this
building cost about a thousand pounds.

After an active but uneventful pastoral life Mr Radcliffe some years ago felt the need for
assistance, and this was granted him by the Home Board. The minister-in-charge at present is the
Rev Donald Davidson. Of late years Mr Radcliffe was residing almost constantly on the hills, only
coming down to the city to preach or take part in some church function. He continued to take great
interest up to the last in educational matters and in every movement that affected the welfare of
the Island. But his cast of mind was literary and contemplative, and while often sympathising with the object ol public demonstration he shrank from putting himself forward. He occupied the
moments of his cultured seclusion in writing and study and at intervals came from his brain some
beautiful poem, or thoughtful essay.

His character was one of the finest it has been our fortune to come across: kind, generous,
whole-souled, touched with the sadness that belongs to all poets, and sensitive to a degree, he
was beloved by those who knew him in his own circle, and regarded with affection by many who
had never even seen him. He was especially a favourite with young men, and he reciprocated the
feeling: we know of those who owe much to the advice of John Radcliffe, given more as from a
father to a son than as from a comparative stranger.

His personality was striking: who can forget his well built form, slightly bent at theshoulders, his
kingly head and snow white locks, and the pale mobile face that was so expressive of the
emotions working within? There was nothing which his congregation liked so well to see as his
face in the pulpit; on such days there was sure to be larger attendance than usual, and strangers
would find their way to hear the “old man eloquent" on these occasions. His style was poetical,
his matter practical - often sternly so - and his exegetical methods were sometimes quaintly
original and peculiarly characteristic of his fearless catholicity of thought. This trait of his nature
was also exemplified in the outward acts of his daily life. He would embrace the late Father Dupont wherever they met to the disappointment of those who imagined they would pass each other with
a scowl. Along with Father Dupeyron he used to go to the function of ''double marriages"
considered necessary to be performed at the time, and on these occasions the people
would say “There go the Pope and John Knox!”

The same broad way of thinking is manifested
in his later poems. Our readers
will remember
the publication of “Moriendum" several years
ago, and the excited discussion which followed
in the Press over the alleged heterodox
tendency of the lyric. The paper war did not take
place over the poem as a work of art. As such it was flawless; it was a palace whose architecture and ornamentation were perfect. It was the indwelling spirit that was taken exception to. It was not
Christian; it was heathen
- that was the argument. The battle raged long
and fiercely and then died gradually out on the
abandonment of the field by those who raised
the question. The main idea of the poem is of the
human will reasoning itself into a belief of a
grand future for the soul.
When this is
accomplished the earthly nature on viewing the
initial step to be
taken - the passage through the dark valley - shrinks back, and clings to life with all its beauty of land and sea and seasons and
music and cultured society,
ending with a
passionate entreaty for "greater light or greater
faith" to render
easier the wrench from all that is
present and lovely. Unless life has been bitter
and hard, and death in consequence, been welcome, there are few men who have not felt
the pang of deep regret when leaving this Life,
which after all, is so bountiful and full of infinite possibilities, Mr. Radcliffe has simply voiced the
universal feeling and shown that he possessed
the true instinct of the poet.
Oculus Levabo" (“I will lift up mine eyes unto the hills") which was published in the last number of the " Victoria Quarterly*' and is therefore the last public contribution from his pen, did not excite so much remark as the previous poem to which it may be considered a companion. It is written in the same metre, and exhibits the same pathetic desire on the part of the finite nature to pierce the Veil and obtain assurance of the Beyond. 

In the opinion of those best qualified to judge,
Mr. Radcliffe occupies the highest position as
a poet, he published a volume of poems many
years ago in England and they were considered
to possess exceptional promise and actual
merit. His later efforts have, however, surpassed
all his previous verse, and the poems we have
mentioned can be said, without the least
exaggeration, to be two of the finest of the century. Jamaica never appreciated its one great poet; it does not realise yet that it possessed a
genius of the first order in the person of Mr.
Radcliffe. We hope to see a collection made of the poems, by someone competent from scholarship and friendship to undertake the task
- such for instance as Mr. William Morrison.

As a scholar Mr. Radcliffe ranked very high. He
was what may be termed an aesthetical scholar,
not caring much for mathematical studies. Hence his pupils at the Collegiate were always better
grounded in classics than in the other branches. He led them into the flowers of classical
literature and imbued them with an enthusiasm
for the grand old masterpieces of the world.
Jamaica loses in him one of the few cultured
scholars which she now possesses.


And so the end comes to all, to gentle as to simple, to learned as to uncultured: death spares none. Premonitions of the inevitable came to
the old man, and even years ago his utterances were tinged with the
sadness of farewell. In 1889 he said in public: "Jamaica has been a goodly and kindly land to me, and its memories are such that I could linger over them. But eheu fugaces posthume posthume labuntur anni [alas, Postumus, Postumus, the fleeting years are slipping by - Horace, Ode 2.14 ] rings in mine ear every day with a clearer and nearer sound and forbids me to promise many a thing I would like to undertake. And so with the expression of this gratitude and this resolve I bid you - and very tenderly – farewell." He has gone and we shall not look upon his like again. The loss is ours, the gain is his. He has solved the great problem and gone

''The heavy veil that hangs to hide

That silent and that solemn land

Which seeming near is so unknown,

Which all must enter, each alone – 


We cannot help hoping that he has satisfied the yearning of his spiritual
being, and that where all before was vague imagining there is a vision of
reality, and eternal peace. From the world which he thought so beautiful,
across the dark
river to the unseen shore, we who are left throw to him
the one last word - farewell

         top                                                                                                                                                                                          back